Advocatenkantoor Exaten wil niet groeien in personeel maar in automatisering

Schermafbeelding 2016-03-07 om 08.13.06

Wie bent u? En hoe heet uw bedrijf? Waar zit het?

Wij zijn Rob Bruls en Katja Bouwens, beiden juristen en al bijna 20 jaar partners. Ruim zeven jaar geleden hebben we besloten om ons vak te gaan uitoefenen op de wijze waarop we zelf als cliënt geholpen zouden willen worden: inhoudelijke kwaliteit zonder onnodige poespas. Na een jaar van verhuizen, verbouwen en voorbereiden opende in september 2009 Advocatenkantoor Exaten haar deuren. De ligging in Baexem is ideaal: dicht bij Roermond, maar ook uit de rest van Limburg binnen drie kwartier te bereiken.
Waar bent u geboren en getogen en zat het ‘ondernemer worden’ er al ‘vroeg’ in?

Katja vertelt: “Ik ben geboren als dochter in een Valkenburgs familiebedrijf dat meerdere generaties heeft bestaan. Ondernemen, met alle ups en downs, voor- en nadelen, krijg je dan vanaf de keukentafel mee. Toch besloot ik niet om de detailhandel in te gaan zoals mijn grootouders en ouders, maar om eerst te gaan studeren. Dat werd ook gestimuleerd door mijn ouders.” Rob vult aan: “Ik kom niet uit een ondernemersfamilie: mijn vader was werkzaam in bij de gemeente Heerlen. Mijn ouders hebben me altijd aangemoedigd om hard te werken zonder kapsones. Dat is een kernwaarde die ook voor mij als ondernemer heel belangrijk is.”

Hoe bent u ondernemer geworden? Vanuit het gezin? Opleiding? Of anders? Wat gaf de doorslag?

Rob: “In mijn werk in loondienst merkte ik dat de kwaliteit van de te leveren dienst altijd meer ondergeschikt werd gemaakt aan de resultaten in het excelbestand van de manager. Cliënten werden een kostenpost, op de dienstverlening wordt waar mogelijk bezuinigd terwijl er wel glanzende brochures met wervende praatjes de deur uit gingen. Dat irriteerde steeds meer, zo wil je zelf toch ook niet behandeld worden?”

“Ik werkte juist bij kleinere bedrijven in de juridische wereld maar ik zag daar dat een goede vakjurist nog geen goede ondernemer hoeft te zijn: als je dan het bedrijf waar je werkt onnodig ziet zieltogen, waardoor de sfeer op de werkvloer Siberisch wordt en uiteindelijk ook de kwaliteit eronder gaat lijden, dan denk je bij jezelf: dit kan ik beter”, aldus Katja.

Uw zaak:

Advocatenkantoor Exaten (genoemd naar het aangrenzende natuurgebied) is een advocatenkantoor dat zich met name richt op de zakelijke markt, en dan met bijzondere focus op civiele (contractuele) geschillen. Dan kan je denken aan onder andere vastgoedgeschillen, bouwperikelen, wanprestatie, aansprakelijkheidszaken en meer. Rob is bovendien een specialist op het gebied van arbeidsrecht en Katja wendt haar expertise als ondernemer aan als businessadvisor.

Veel bedrijven willen groeien. U ook?

Toen we startten kregen we van onze werkgevers niets mee: we zijn echt met 0 begonnen. Uiteraard wil je dan groeien. Het feit dat we heel benaderbaar zijn en alles zelf doen, onderscheidt ons juist van andere advocatenkantoren in de zakelijke markt. We hebben er bewust voor gekozen om met zijn tweeën te blijven: toen we startten merkten we een enorme waardering bij onze cliënten voor het feit dat ze, zonder een hordeloop van telefonistes, receptionistes en secretaresses meteen ons als zaakbehandelaar aan de lijn krijgen. Daarom breiden we ook nu niet uit met advocaat-stagiaires of ondersteunend personeel, maar investeren we in goede automatisering: als je ziet hoe snel alle ontwikkelingen gaan dan wordt het steeds makkelijker om zonder personele ondersteuning te werken.

Wat is uw grootste zakelijk succes tot dusver?

Vanuit onze uitgangspositie als startend kantoor hebben we in de afgelopen zes jaar een enorme groei meegemaakt: we hebben cliënten in heel Limburg, Zuidoost-Brabant en Zuid-Gelderland, maar ook in Duitsland, België en verder, tot aan de Emiraten toe. Ons grootste succes is dat we daarbij deze ondernemers bereiken zonder dat we adverteren: vrijwel al onze cliënten komen op doorverwijzing van bestaande relaties. De waardering en klanttevredenheid is enorm hoog met een 9 in het laatste onderzoek. Blijkbaar voorziet onze aanpak in een enorme behoefte aan gewoon goed juridisch werk zonder glimmende auto’s en krijtstrepen. Onze cliënten hebben ons dan ook onze slogan gegeven: Not your typical lawyer… of zoals cliënten vaak zeggen “Jullie zijn tenminste geen typische advocaten”.

En wat is uw grootste tegenvaller tot dusver?

Op de dag dat de kredietcrisis escaleerde in september 2008 hadden we net ons nieuwe pand gekocht, de oude woning nog niet verkocht, en allebei onze baan opgezegd. Veel erger dan dat, nog voordat je begonnen bent, kan het eigenlijk niet meer worden. Het voordeel is, dat als je begint op het dieptepunt, het alleen maar beter wordt daarna.

Wat nu nog vaak tegenvalt is dat als we ergens vertellen wat ons vak is, er meteen geroepen wordt “dure jongens, die advocaten” of “jullie heb ik toch nooit nodig”. Als je zelf passie hebt voor je vak en onderneming, dan is niet leuk als er regelmatig zo gereageerd wordt. Niet alle advocaten zijn hetzelfde.

Limburg ligt tussen België en Duitsland in. Probeert u ook daar handel te doen? Zo ja, hoe, en zo nee waarom niet?

Het Nederlands recht eindigt bij de grens, maar onze cliënten komen geregeld uit België en Duitsland. Juist omdat we ook goed Duits spreken ondersteunen we geregeld Duitse cliënten bij Nederlandse procedures. Andersom hebben wij een goed netwerk van Duitse en Belgische advocaten die onze cliënten kunnen opvangen als zij als Nederlander problemen hebben die voor een buitenlandse rechter moeten worden gebracht.

Vul deze zin aan: Zaken doen is interessant, echter ik wil ook tijd hebben voor …….

De kleine dingen van het leven. In de drukte van alledag, met een bedrijf dat naast je woning staat, is het heel gemakkelijk om lange dagen te maken. De balans is voor ons dan vaak te vinden juist in de kleine dingen: een boswandeling en daarna een goed glas bier, meer heb je eigenlijk niet nodig. We werken vanuit passie en drive, maar we zijn ook passionele levensgenieters.