Voormalig boerenvoorman Gérard ‘Sjra’ Mertens is vandaag 100 jaar geworden. Namens de Limburgse Land- en Tuinbouwbond (LLTB) bracht voorzitter Léon Faassen een speciale verjaardagstaart ter ere van deze uitzonderlijke mijlpaal. Mertens is erevoorzitter van de LLTB en geldt als één van de meest invloedrijke Nederlandse boerenleiders van de vorige eeuw.

Gérard Mertens werd op 15 maart 1918 in Hout-Blerick geboren. Nadat hij op jonge leeftijd als gevolg van de dood van zijn vader agrariër (fruitteler) werd, kwam hij al snel in de landbouworganisaties en de politiek terecht. Mertens was van 1948 tot 1974 voorzitter van de LLTB – nog steeds de jongste LLTB-voorzitter ooit. Daarnaast was hij raadslid in Venlo (1945 tot 1948), Statenlid in Limburg (1948 tot 1952), lid van de Eerste Kamer (1952 tot 1979), voorzitter Raad van Toezicht van de Boerenleenbank en later Rabobank (1957 tot 1983) en lange tijd voorzitter van de Katholieke Nederlandse Boeren- en Tuindersbond. Mertens werd ook wel de ongekroonde koning van de boeren genoemd.

Door de jaren heen had hij bovendien tal van commissariaten. Mertens werd bijzonder gewaardeerd vanwege zijn stille diplomatie, zijn kalmte, zijn kennis van zaken en zijn vermogen om op het juiste moment de juiste beslissingen te nemen. Diverse verzoeken om minister te worden sloeg Mertens af – hij achtte zich niet geschikt voor de echte politiek. “De heer Mertens was een buitengewoon belangrijk persoon in de periode na de Tweede Wereldoorlog tot laat in de twintigste eeuw, agrarisch Nederland heeft veel aan hem te danken”, zegt Léon Faassen. “Ik zie en spreek onze erevoorzitter nog geregeld en hopelijk blijft dat nog lang zo.”